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Superintendent's Message: Second Phase of Planning for Our Future Process

Dear Redwood City Community,

I want to acknowledge what a difficult couple of weeks it has been for everyone in our community: parents, students, staff and district leaders. As I have shared at several of the community forums, I regret very deeply that we are in this place. When I became superintendent after many years serving this district, the last task I wanted was to make drastic budget cuts. I certainly did not want to close schools.

Yesterday we heard hours of testimony from parents, students, and teachers who love their schools. I’m proud that our schools have been serving our families so well, and that is because of our great teachers and staff, and involved parents. I am aware of the strong sense of community at each and every school; I have seen it myself over the years of serving in RCSD. Knowing that our decisions will affect the lives of students, families and staff makes the tough decisions ahead even more painful.

We are in this difficult position due to a number of unrelated factors that are converging: lower enrollment (which reduces funding) due to three new charter schools, families leaving the area due to rising housing costs, years of the state not providing adequate funding, and the state increasing the amount of money that we are required to contribute to the pension system that supports our retired employees.

I want to thank the Superintendent’s Advisory Council, which had representatives from every school in the district, for taking a difficult task very seriously, for studying mounds of data on our finances, enrollment trends and facilities, and for having the courage to suggest ideas that were unpopular. We asked for their input because we knew they would bring a fresh perspective and not feel constrained by thinking of all the reasons an idea might not work or might meet resistance, as educators sometimes have the tendency to do. In fact, the Council came up with some ideas that had not previously been suggested, such as moving the District Office.

We began the planning process last spring and the Council began meeting in mid-August, and has met almost weekly since then. Now we are moving into the phase where I will work with my staff and the board to make recommendations and draft an implementation plan. The final recommendations to the Board are my responsibility, and are not the responsibility of the Council, and it is up to the Board to vote on moving forward with my recommendations.

We have done our best to listen to the community during this phase of gathering input and ideas on how to best right size our district given lower enrollment. We have heard valid critique of some ideas, and new ideas have come forth. We know that some have questioned the process used to engage the community, and yes, it has been bumpy at times. We have tried to be responsive and adjust to suggestions throughout, such as adding two additional board meetings on November 1 so that the Board could hear public testimony before I began drafting my recommendations, and hear testimony again when the recommendations come to the Board on November 14. I do want you to know that the intent of the process was to give every parent, teacher and staff member a voice and an opportunity to weigh in on ideas under consideration.

We have collected and are in the process of reading hundreds of pages of comments, and emails, and we listened to seven hours of testimony yesterday. We are taking all feedback very seriously, and your viewpoints are being considered. I wish I could tell you that there was another way to solve our financial challenges and not close schools. However, the harsh reality is that we need to make reductions in the millions starting with $4 million for next school year, and there is no way to get to that number with our current structure of 16 schools. We are going to have to make difficult decisions and we know that our decisions will not be popular with everyone.

I ask you to remember that we are one community and encourage you to support each other during this time of transformation in the district. We will provide as much support as possible to make this process easier.

Thank you for your support.

Sincerely,

Dr. John Baker
Superintendent 

 

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Estimada comunidad de Redwood City,

Estos días han sido dolorosos para todos los que conformamos nuestra comunidad: familias, estudiantes, maestros, empleados, directores y personal administrativo. Como dije en los Foros Comunitarios, lamento profundamente que estemos pasando por esta situación. Cuando llegué al puesto de Superintendente, después de muchos años al servicio de este distrito, jamás me imaginé que tendría que pasar por estos recortes tan drásticos y, ciertamente, lo último que quisiera hacer es cerrar escuelas.

Ayer estuvimos escuchando los testimonios de ustedes y de cuánto aman sus escuelas. Estoy orgulloso de que se sientan tan a gusto y, sin duda, eso se debe a nuestros excelentes maestros, a todo el personal y a ustedes, padres involucrados. Me consta, pues llevo muchos años de servicio en el Distrito Escolar de Redwood City. Y, justamente por eso, saber que nuestras decisiones afectarán la vida de tantas personas hace que las decisiones sean todavía más dolorosas de tomar.

Estamos en esta situación compleja por varios factores: hay menos alumnos inscritos debido a las tres escuelas autónomas (charter) y esto reduce la cantidad de dinero que recibimos del estado. Además, muchas familias han abandonado el área por lo caro que es vivir aquí y han habido aumentos en la cantidad que debemos dar para el sistema de pensiones de nuestros empleados jubilados, entre otros motivos.

Quiero agradecer al Consejo Asesor del Superintendente, que estuvo conformado por representantes de todos los planteles, porque tuvieron una tarea muy seria. Se pusieron a estudiar montones de acerca de nuestras finanzas, inscripciones, instalaciones y, después de varias juntas muy largas, tuvieron el valor de sugerir ideas que quizás no iban a ser del agrado de muchas personas. Justamente les pedí su punto de vista porque me interesaba su perspectiva fresca ante una serie de problemas complicados. Lo hicieron muy bien. De hecho, el Consejo tuvo ideas novedosas y que no se habían considerado antes; una de ellas fue mudar las oficinas del Distrito.

La primavera pasada comenzamos el proceso de planeación y el Consejo comenzó a reunirse semanalmente desde mediados de agosto. Ahora estamos avanzando hacia la fase en la que trabajaré con mi personal y la Mesa Directiva para hacer recomendaciones y un plan de implementación. Todas las recomendaciones finales de cambios que se hagan a la Mesa Directiva son mi responsabilidad únicamente y de nadie más. El voto final de si se llevarán a cabo o no será de la Mesa Directiva.

Hemos hecho todo lo posible para escuchar a la comunidad durante esta fase de los Foros Comunitarios, para que nos dijeran qué pensaban acerca de cómo ha cambiado el tamaño de nuestro distrito. Hubo críticas muy válidas a nuestras ideas, y surgieron ideas nuevas. Sabemos que muchas personas no han estado de acuerdo en cómo llegamos a las 24 sugerencias de modificaciones al distrito o de cómo consultamos a la comunidad, y les ha parecido que no hemos sido justos con todas las familias. En todo momento hemos intentado ser receptivos y adaptarnos a las sugerencias. Por ejemplo, agregamos dos reuniones adicionales de la Mesa Directiva el día 1 de noviembre para dar oportunidad a que los padres hablaran antes de la presentación del 14 del mismo mes. Nuestra intención fue que cada madre, madre, maestro(a) y empleado(a) pudiera expresar su sentir acerca de las ideas que se están considerando.

Hemos recopilado todos sus comentarios y los estamos leyendo, son cientos de páginas. También están todos los testimonios de las siete horas de ayer. Estamos tomando todos los comentarios muy en serio, y se están considerando sus puntos de vista. Quisiera poder decirles que hay otra manera de resolver estos problemas financieros sin cerrar escuelas. Sin embargo, la realidad es dura y tenemos que recortar $4 millones para el próximo año escolar y no hay manera de llegar a esa cifra dejando abiertas las 16 escuelas. Vamos a tener que tomar decisiones difíciles y sabemos que esto causará una molestia fuerte entre todos.

Les pido que recuerden que somos una comunidad. Apoyémonos mutuamente en este tiempo de transformación en el distrito. Nosotros, por nuestra parte, respaldaremos a las familias para que este proceso sea lo más sencillo posible.

 

Gracias por su apoyo.

 

Sinceramente,

Dr. John Baker
Superintendente